C on elämän rakennuspalikka

Hiiliatomi C on eliöiden välttämätön rakennusaine. Esimerkiksi hiilihydraateissa, rasvoissa ja valkuaisaineissa on hiiltä.

Hiiliatomin ytimessä on kuusi protonia ja elektroniverhossa kuusi elektronia. Hiiliatomit pystyvät yhdistymään hyvin pitkiksi ketjuiksi, joissa on tuhansia atomeja. Ketjut voivat haarautua ja muodostaa renkaita. Hiiliatomi liittyy hanakasti myös muihin atomeihin, esimerkiksi vetyyn, happeen ja typpeen. Näin syntyy hiiliyhdisteitä, joita ovat alkoholit tai vaikkapa hiustenpesuaineen hiilivedyt. Kaikista yhdisteistä 95 prosenttia on hiiliyhdisteitä, ja uusia löytyy kaiken aikaa.

Hiilen allotrooppeja – saman alkuaineen ilmenemismuotoja – ovat grafiitti, timantti ja fullereeni. Niillä on erilaiset kiderakenteet ja ominaisuudet. Timantteja käytetään koruissa, porakoneiden terissä, grafiitti taas sopii voiteluaineista lyijykyniin. Fullereeneilla puolestaan on valtavia mahdollisuuksia esimerkiksi nanoteknologiassa.